Луковичное растение, многолетняя трава относится к семейству касатиковых (ирисовых). Произрастает в Европе, Передней и Средней Азии. Цветущие крокусы впечатляющее и очень красивое зрелище. Фото крокусов украшают поздравительные открытки, именем этого цветка называют салоны красоты, развивается и туризм в места массового цветения крокуса (шафрана).

   Обычно крокусы цветут тогда, когда остальные цветы или ещё не готовы цвести –  весенне-цветущие крокусы, или уже отцвели – осенне-цветущие крокусы. Эти цветы пользуются неизменной любовью цветоводов. После зимы вместе с другими первоцветами крокусы знаменуют приход весны, а в октябре завершают сезон, радуют глаз яркими красками перед долгой зимой. Крокусы – цветы открытого грунта, но, как и другие луковичные растения, их можно подвергать выгонке и получать цветущие  цветы крокусов (шафрана) у себя дома в любое время года.

   Крокус (шафран) невысокое (до 25см) луковичное растение, узкие листья растут прямо из клубнелуковицы вместе с трубчатыми цветами. Стебель цветка крокуса и листья снизу покрыты прозрачными чешуйками. Цветок крокуса однополый, с ярким венчиковидным 6-раздельным околоцветником. Внутри цветов  скрываются рыльца с  тремя тычинками, ярко окрашенными в жёлтый, оранжевый, красный цвет. Цветы опыляются насекомыми. Завязь шафрана, из которой вызревает плод, формируется под землёй, но  со временем плод – трёхгранная коробочка с семенами выталкивается растением на поверхность, где семена крокуса дозревают и, если их вовремя не собрать, высеваются  в грунт сами.

   Закрытый цветок крокуса (шафрана) по форме напоминает тюльпан, по размеру (в зависимости от сорта) вырастает в длину до 12 см. Цветы крокуса могут быть окрашены в тёплые жёлтые тона или в холодные голубые и фиолетовые, нередко встречаются и белые крокусы.

   Луковицы крокусов съедобные. Их можно варить, запекать или готовить другим способом, но самая ценная часть растения шафран – это рыльца.  Рыльца с тычинками и есть то ценное лекарство, приправа и краситель, который добывают и продают за большие деньги при промышленном выращивании шафрана.

   Настоящая пряность из шафрана выглядит как обрывки ниток красно-коричневого цвета, стоит не менее 1$ за 1 гр. (шафран самая дорогая пряность) и, благодаря высокой цене, очень часто подделывается. Особенно опасно покупать шафран в виде порошка, очень легко под видом шафрана купить куркуму. Куркума тоже хорошая пряность, но стоит несравненно дешевле, чем король пряностей – шафран.

   Больше всего шафрана выращивает Испания. Самый дешёвый шафран индийский или иранский. Встречается шафран итальянский, греческий, турецкий. На территории бывшего СССР посевной, культурный шафран выращивают в Азербайджане, Дагестане и в Крыму.

   Высушенные рыльца цветов крокуса (шафрана) содержат эфирные масла, кальций, фосфор, гликозиды, витамины и красящее вещество кроцин, которое растворяется в воде. Краситель из шафрана в древние времена, задолго до нашей эры, использовали для окраски одежды в яркие солнечные тона. Как специя при приготовлении пищи, приправа шафран использовалась тоже очень давно. Она имеет горьковато-пряный вкус и душистый запах. Добавляют приправу шафран в мучные изделия (0,1 гр. на 1 кг выпекаемых изделий) для придания им ярко-жёлтого цвета и лёгкого аромата. Шафран используют и при приготовлении мяса, рыбы, различных морепродуктов, блюд из риса и др.

   Пряность из крокуса плохо сочетается с остальными приправами и поэтому почти всегда употребляется самостоятельно. Применяют шафран как пряность в крайне малых дозах.  Достаточно 3-5 ниточек приправы. Большие дозы шафрана портят вкус блюда – оно приобретает неприятную горечь.

   Есть искушение попробовать собирать рыльца у любых крокусов, которые встречаются в саду, но это опасное занятие. Практически все, кто понимает в пряностях, кто писал о крокусах (шафране) предупреждают – шафран легко спутать с безвременником осенним, а это сильно ядовитое растение. Поэтому безопаснее купить готовую пряность шафран в магазине.

   Применение в виде специй не исчерпывает полезные свойства шафрана. Для лечения шафран тоже используется очень давно. Без шафрана рецепты восточной медицины не могут быть полными. Древние евреи, греки, римляне в своих книгах не раз упоминали шафран не только как приправу и прекрасный краситель для одежды и обуви, но в первую очередь, как лекарство от множества болезней.

   Считалось, что шафран помогает восстанавливать силы после тяжёлой болезни, укрепляет и тонизирует организм, очищает кровь, улучшает аппетит, незаменим при болезнях желудка, печени и сердца. И в настоящее время в народной медицине шафран используется как общеукрепляющее, болеутоляющее, противосудорожное средство, при простудах, как потогонное и лекарство, облегчающее отхаркивание при катарах верхних дыхательных путей.

   При всяческих нагноениях лекарства с использованием шафрана ускоряют созревание нарывов,  очищают раны от гноя и ускоряют рубцевание тканей. Рецепты с шафраном пользуются популярностью у женщин. Шафран уменьшает менструальные боли, способствует послеродовому восстановлению матки, лечит затвердения груди при кормлении ребёнка, улучшает половую функцию.

   Шафрану в медицине посвящено, и не без основания, множество хвалебных трактатов, но как к любому лекарству к лечению шафраном надо относиться осторожно. Беременным и маленьким детям его вообще принимать не стоит, всем остальным необходима консультация врача.